Cómo detectar sulfitos en las etiquetas de los alimentos

El pasillo de pan de una tienda de comestibles de Iowa.

La mayoría de los alimentos envasados que comemos necesitan algún tipo de aditivos alimentarios para evitar que los alimentos se echen a perder o para mejorar el sabor o la apariencia. Los sulfitos son aditivos alimentarios a base de azufre que mejoran el sabor y preservan la frescura. En general, cuando se agregan sulfitos a los alimentos y bebidas, son seguros para la mayoría de las personas y no presentan riesgos para la salud. Sin embargo, para un pequeño segmento de la población, existe un riesgo de sensibilidad al sulfito o incluso una alergia a los sulfitos.

Usos

Los sulfitos se encuentran en una variedad de bebidas, productos horneados, salsas, frutas secas, bocadillos y muchos otros alimentos  Los sulfitos son útiles como conservantes de alimentos porque ralentizan el crecimiento bacteriano. También mejoran la calidad y la textura de la masa de pan y evitan la oxidación o el dorado de las verduras y frutas en rodajas . Los sulfitos también ayudan a evitar que se desarrollen puntos negros en los camarones y la langosta.

Posibles riesgos

La mayoría de las personas consumen sulfitos sin problema.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) estima que aproximadamente el uno por ciento de la población estadounidense es sensible a los sulfitos.

La FDA también estima que el 5 por ciento de las personas que tienen asma son alérgicas a los sulfitos.

Los expertos aún no están seguros de cuánto sulfito es suficiente para causar una reacción o incluso qué mecanismos hacen que ocurra. Los síntomas de una reacción pueden incluir urticaria, diarrea, náuseas, falta de aliento o incluso un shock anafiláctico fatal.  Las reacciones y los síntomas de alergia pueden comenzar después de comer alimentos que contienen sulfitos o posiblemente simplemente por respirar los vapores que emanan de esos alimentos.

La sensibilidad al sulfito puede comenzar en cualquier momento de la vida de una persona y no existen tratamientos para bloquear las alergias al sulfito. Las reacciones graves pueden requerir el uso de epinefrina, medicamentos para la alergia o inhaladores para el asma para reducir los síntomas.

El riesgo de tener reacciones a los sulfitos en los alimentos parece ser mayor para las personas que tienen las siguientes condiciones:

  • Sensibilidad al dióxido de azufre: la inhalación de dióxido de azufre puede actuar como un irritante que causa una contracción refleja de las vías respiratorias.  Para las personas con una sensibilidad particular, el gas de dióxido de azufre emitido durante el proceso de deglución de beber cerveza o vinos que contienen sulfitos puede causar esas mismas contracciones reflejas.
  • Una deficiencia en sulfito oxidasa: algunas personas con asma reaccionan a los sulfitos porque tienen una deficiencia de la enzima que descompone el dióxido de azufre.  Sin la enzima, los sulfitos pueden ser fatales ya que pueden desencadenar ataques de asma graves.
  • Pruebas positivas de alergia a los sulfitos: algunas personas (pero no muchas) tienen pruebas positivas de alergia cutánea a los sulfitos, lo que indica una alergia verdadera (mediada por IgE).

Etiquetado de alimentos

Debido a que los sulfitos pueden poner en peligro la vida de aquellas personas que tienen sensibilidad al sulfito, la FDA prohibió su uso en alimentos que generalmente se comen crudos (como frutas y verduras frescas que generalmente se encuentran en las barras de ensaladas).  Los sulfitos a menudo se usan en alimentos procesados ​​y debe anotarse en la etiqueta de alimentos de todos los alimentos envasados.

Los sulfitos pueden ocurrir naturalmente en ciertos alimentos, pero cualquier cosa a niveles iguales o superiores a 10 partes por millón (ppm) debe figurar en las etiquetas de los productos. Lo mismo ocurre cuando se usan como conservantes.

Otros nombres comunes

En las etiquetas de los alimentos, los sulfitos no siempre se enumeran como sulfitos,  lo que significa que debe conocer otros términos comunes utilizados para ellos:

  • Dióxido de azufre (que no es un sulfito, sino un óxido químico que está estrechamente relacionado)
  • Metabisulfito de potasio
  • Bisulfato de potasio
  • Bisulfato de sodio
  • Metabisulfito de sodio
  • Sulfito de sodio

Alimentos que contienen sulfito

Los sulfitos se encuentran en frutas secas, melazas, chucrut y alimentos en escabeche, salsas y salsas prefabricadas, vegetales enlatados, condimentos, camarones congelados, papas deshidratadas, papas fritas, mermeladas y mezcla de frutos secos. Los sulfitos también se producen naturalmente en algunos alimentos, como la cerveza, el vino y los jugos de frutas y verduras.  Las frutas y verduras frescas que se deben comer crudas no pueden contener sulfitos.

Una palabra de Verywell

Si cree que puede tener una sensibilidad al sulfito, consulte a su proveedor de atención médica. Él o ella puede ayudarlo a determinar si necesita evitar los sulfitos o, de lo contrario, qué más puede estar en la raíz de las reacciones que está experimentando.