Beneficios para la salud del nopal (nopal)

Nopal (tuna) y fruta de tuna

El nopal es un cactus que se cultiva en México, las regiones del sudoeste de los Estados Unidos, el Mediterráneo y partes de América del Sur. Alto en fibra soluble, vitamina C y otras vitaminas y minerales, el nopal es especialmente rico en antioxidantes, conocidos como carotenoides , que protegen sus células del daño causado por los radicales libres.

El nopal, más comúnmente conocido como tuna, sabe a un cruce entre la sandía y el chicle. El cactus se puede pelar, sembrar y comer crudo. Los tallos planos y almohadillas, denominados respectivamente nopales o nopalitos , también se pueden comer cuando son jóvenes y tiernos. El nopal se consume comúnmente como un remedio de alimentos y salud. También hay suplementos nutricionales que contienen nopal en tabletas, cápsulas y formulaciones líquidas.

Los defensores sugieren que el nopal puede tratar o ayudar a controlar ciertas afecciones de salud, que incluyen:

  • Diabetes
  • Fatiga
  • Resaca
  • Hipertensión
  • Colesterol alto
  • Agrandamiento de la próstata
  • Pérdida de peso

Además, algunos han sugerido que el nopal puede ayudar a estimular el sistema inmunitario, reducir la inflamación, mejorar el rendimiento deportivo y mejorar la salud del hígado. Algunas de estas afirmaciones están mejor respaldadas en la investigación que otras.

Beneficios de la salud

Si bien la investigación de calidad sobre los beneficios del nopal es limitada, existe cierta evidencia tangible de que el nopal puede ser útil en ciertas situaciones.

Diabetes

Varios estudios han sugerido que el nopal puede ofrecer protección contra el desarrollo de diabetes o ayudar en su tratamiento. Por ejemplo, en un pequeño estudio publicado en el Journal of the Academy of Nutrition and Dietetics , los investigadores encontraron que las personas que comieron nopal con un desayuno alto en carbohidratos tenían niveles más bajos de azúcar en sangre e insulina después de la comida.

Un artículo de revisión de 2017 encontró que si bien el nopal parece ser capaz de reducir el azúcar en la sangre, se necesita más investigación para saber si se puede usar de manera efectiva como tratamiento para la diabetes tipo 2.

Resaca

El nopal puede ayudar a aliviar los síntomas de la resaca de alcohol, según un estudio de 2004 publicado en Archives of Internal Medicine . Para este estudio, 64 adultos jóvenes sanos recibieron un extracto de nopal o un placebo cinco horas antes de consumir hasta 1.75 gramos de alcohol por kilogramo de su peso corporal.

Según la investigación, las personas que tomaron extracto de nopal antes de beber alcohol experimentaron menos síntomas de resaca a la mañana siguiente, incluidas náuseas, boca seca y pérdida de apetito.

El nopal también pareció reducir los niveles de proteína C reactiva (un marcador de inflamación generalizada) en las muestras de sangre en comparación con las del grupo placebo.

Sin embargo, el estudio no tuvo en cuenta otros factores que pueden haber explicado la diferencia, incluido el peso y el historial de consumo de alcohol. Además, la proteína C reactiva nunca se ha considerado un medio preciso para medir los efectos físicos o neurológicos de la resaca de alcohol.

Estrés oxidativo

Un pequeño estudio publicado en 2004 en el American Journal of Clinical Nutrition sugiere que el nopal puede ayudar a combatir el estrés oxidativo.  El estrés oxidativo es un proceso biológico en el que las células normales son dañadas por los radicales libres, lo que aumenta el riesgo de enfermedades asociadas al envejecimiento como el cáncer y aterosclerosis (endurecimiento de las arterias).

En un ensayo de dos semanas que involucró a 18 voluntarios sanos, los investigadores encontraron que la pulpa fresca de nopal ayudó a reducir el estrés oxidativo y mejoró el estado antioxidante en las muestras de sangre. A pesar de estos hallazgos, no hay forma de concluir razonablemente si el nivel de reducción del estrés se traduciría en la prevención real de la enfermedad.

Posibles efectos secundarios

Aunque el nopal generalmente se considera seguro cuando se consume en cantidades razonables, se sabe poco sobre los efectos a largo plazo del consumo de nopal. Los efectos secundarios comunes incluyen náuseas, diarrea, hinchazón, dolor de cabeza y aumento del volumen y frecuencia de las heces.

Dado que el nopal puede reducir el azúcar en la sangre, no se recomienda tomar nopal en combinación con medicamentos para la diabetes. Hacerlo puede provocar hipoglucemia (bajo nivel de azúcar en la sangre).

Tenga en cuenta que los suplementos no están regulados en gran medida en los Estados Unidos y no están bajo la misma carga de pruebas que los medicamentos farmacéuticos. Como tal, no debe tomar un suplemento de nopal sin avisarle a su médico o usarlo como un medio para evitar o retrasar la atención estándar del tratamiento para la diabetes u otras afecciones de salud.

Además, la seguridad de los suplementos en mujeres embarazadas, madres lactantes y niños no se ha establecido y no se debe suponer que es segura porque es natural. El nopal nunca debe usarse como un medio para tolerar un mayor consumo de alcohol.

Dosis y preparación

En México, América del Sur y el suroeste de los Estados Unidos, a menudo puedes encontrar nopal fresco en los mercados locales de alimentos. La tuna se puede encontrar en muchas tiendas de comestibles de alta gama. El nopal fresco se debe pelar y se puede comer crudo o cocido.

Si bien el jugo de nopal fresco y empaquetado está cada vez más disponible en los supermercados especializados, asegúrese de verificar si tiene azúcar adicional si es diabético, prediabético o sigue una dieta baja en carbohidratos .

Los suplementos de nopal se venden en muchas tiendas de alimentos naturales y farmacias y están ampliamente disponibles para su compra en línea. Si bien no existe una dosis estandarizada para los suplementos de nopal, la mayoría de los fabricantes consideraron que una dosis diaria de 1,000 miligramos es segura y tolerable.

Otras preguntas

Comer nopal es una forma de agregar variedad a su consumo de frutas. Sin embargo, debido a la falta de investigación de calidad, el nopal no debe considerarse un tratamiento viable para la diabetes o cualquier otra afección de salud.

Si todavía está considerando el nopal como una forma de terapia complementaria, informe a su médico. Cuanto más sepa su médico sobre los medicamentos que está tomando, ya sean farmacéuticos, tradicionales o de venta libre, es menos probable que experimente efectos secundarios o interacciones.