Los beneficios para la salud del azafrán

Una cucharada de madera de azafrán rojo brillante

Es posible que conozca el azafrán como la especia utilizada para dar sabor a platos como la bullabesa y la paella, pero el extracto de azafrán tiene una larga y variada historia en la medicina herbaria que abarca más de 2.500 años. Según un estudio de revisión de 2014, se ha utilizado en varios países para tratar enfermedades de la piel, problemas respiratorios, visión deficiente, dolor, enfermedades mentales, problemas ginecológicos, disfunción eréctil e infecciones.

Derivado de la flor del azafrán ( Crocus sativus ), el azafrán es una hierba perenne sin tallo que se cultiva en gran medida en Irán y algunos otros países, como España, India y Grecia. La flor de  C. sativus  es de color púrpura claro, pero es el estigma de la flor, de color rojizo, en forma de hilo, donde germina el polen, que se valora tanto como especia. Se necesitan alrededor de 36,000 flores, que se cosechan a mano, para producir una sola libra de estigmas. Más de 200,000 estigmas secos (obtenidos de aproximadamente 70,000 flores) producen 500 gramos de azafrán puro. Debido al cultivo, la cosecha y la manipulación, el azafrán, que puede costar alrededor de $ 260 la onza en el mercado estadounidense, es la especia más cara del mundo. De ahí la razón por la que a menudo se le denomina "Oro rojo".

Hay más de 150 productos químicos presentes en el azafrán, pero los más importantes son la crocetina y la crocina, la picrocrocina y el safranal, que son responsables del color, el sabor y el olor del azafrán.  Estos compuestos son antioxidantes fuertes, moléculas que protegen las células contra los radicales libres y estrés oxidativo, y los científicos proponen que muchos de los efectos beneficiosos del azafrán pueden atribuirse a ellos.

Beneficios de la salud

Se ha demostrado que el azafrán es útil en varias enfermedades y, según un estudio de revisión de 2015, es hora de pasar a etapas más avanzadas de estudio o incluso desarrollar un medicamento para el uso de azafrán en el tratamiento de la depresión y la enfermedad de Alzheimer.  Sin embargo, hay pruebas de respaldo mucho más débiles para la mayoría de los otros usos propuestos, incluida la prevención o el tratamiento del cáncer, la reducción del colesterol y otros beneficios cardiovasculares, y la mejora de la piel. Aquí hay un vistazo a algunos hallazgos sobre los beneficios clave del azafrán de la investigación disponible:

Depresión

Los estudios preliminares sugieren que esta especia culinaria es útil para tratar los trastornos del estado de ánimo. En un estudio doble ciego controlado por placebo en 2016, 60 adultos con ansiedad y depresión recibieron 50 miligramos (mg) de azafrán o un placebo dos veces al día durante 12 meses.  Según los investigadores, el azafrán parecía tener un impacto significativo en la ansiedad y depresión en comparación con los que recibieron un placebo, y los efectos secundarios fueron poco frecuentes.

En un estudio de 2015 publicado en el Journal of Affective Disorders , los adultos con trastorno depresivo mayor tomaron crocina (un componente activo del azafrán) o un placebo junto con Prozac (fluoxetina), Zoloft (sertralina) o Celexa (citalopram), recaptación selectiva de serotonina medicamentos inhibidores (ISRS) que se usan comúnmente para la depresión. Los resultados revelaron que el grupo que tomó crocina había mejorado significativamente las puntuaciones en las evaluaciones autoinformadas en comparación con los que tomaron el placebo.

En un estudio de 2014 publicado en el  Journal of Affective Disorders , los adultos con depresión leve a moderada tomaron un suplemento de azafrán o Prozac diariamente durante seis semanas.Al  final del estudio, se descubrió que el extracto de azafrán era tan efectivo como el Prozac.

Una revisión de seis ensayos clínicos con placebo o controles antidepresivos publicados en  Human Psychopharmacology  en 2014 concluyó que "la investigación realizada hasta ahora brinda apoyo inicial para el uso de azafrán para el tratamiento de la depresión leve a moderada". Los autores encontraron que el extracto de azafrán tenía un gran efecto de tratamiento en comparación con un placebo y era tan efectivo como la medicación antidepresiva.

Sin embargo, cuando se estudió en adolescentes con síntomas leves a moderados en un estudio de 2018, las mejoras en la ansiedad y los síntomas depresivos que informaron los adolescentes después de tomar 14 mg de azafrán dos veces al día durante ocho semanas fueron corroboradas de manera inconsistente por sus padres.

Aunque el uso del azafrán en la depresión es poco conocido, algunas investigaciones sugieren que puede funcionar como los ISRS para aumentar los niveles cerebrales de serotonina, un químico conocido por regular el estado de ánimo.

Pérdida de peso y manejo del apetito

Cuando se usan como ayuda para bajar de peso , los suplementos de azafrán pretenden frenar el apetito y reducir los antojos. Algunos proponentes sugieren que el azafrán aumenta los niveles cerebrales de serotonina y, a su vez, ayuda a prevenir el comer en exceso compulsivamente y el aumento de peso asociado.

El extracto de azafrán es prometedor como un medio para controlar la alimentación compulsiva, según un pequeño estudio publicado en Nutrition Research en 2010.  Para el estudio, las mujeres sanas con sobrepeso leve tomaron un suplemento que contenía azafrán o un placebo todos los días durante ocho semanas. . La ingesta calórica fue irrestricta. Los resultados del estudio mostraron que los miembros del grupo de azafrán experimentaron una disminución significativamente mayor en la merienda y una reducción significativamente mayor en el peso corporal en comparación con los miembros del grupo placebo. Los autores del estudio señalan que los efectos supuestamente para mejorar el estado de ánimo del azafrán podrían contribuir a la disminución de la frecuencia de los refrigerios.

Degeneración macular relacionada con la edad (AMD)

El azafrán se agrega como ingrediente en algunos suplementos para la visión, y varios estudios pequeños sugieren que puede ser beneficioso en las primeras etapas de la degeneración macular relacionada con la edad.

En un ensayo cruzado aleatorizado, doble ciego, controlado con placebo, publicado en 2018, los adultos con DMAE leve a moderada recibieron 20 mg de azafrán o un placebo durante tres meses. Los investigadores concluyeron que el azafrán mejoró moderadamente la función visual y que debido a la naturaleza crónica de la DMAE, la suplementación a más largo plazo puede producir mayores beneficios.  En otro estudio temprano publicado en 2016, la suplementación diaria con 30 mg de azafrán durante seis meses se asoció estadísticamente cambios significativos en la función retiniana en pacientes con AMD seca y húmeda.

Enfermedad de Alzheimer

La investigación preliminar sugiere que el azafrán puede inhibir la agregación y el depósito de placas beta-amiloides en el cerebro humano y, por lo tanto, puede ser útil en la enfermedad de Alzheimer. En dos ensayos clínicos aleatorios, doble ciego, controlados en pacientes con enfermedad de Alzheimer de leve a moderada, el azafrán mejoró la función mental. En el primer estudio , los pacientes fueron tratados con 30 mg de azafrán (15 mg dos veces al día) o placebo durante 16 semanas. En el segundo estudio, los pacientes fueron tratados con 30 mg de azafrán (15 mg dos veces al día) o cinco mg dos veces al día del medicamento Aricept (donepezil) durante 22 semanas. En ambos estudios, los autores informaron que el azafrán produjo un resultado significativamente superior en la función cognitiva que el placebo. También mostraron que la efectividad del azafrán para mejorar el puntaje cognitivo de los pacientes con Alzheimer era igual a la de Aricept.

Disfunción eréctil

Si bien se desconoce el mecanismo de acción del azafrán sobre la función sexual, una revisión de seis artículos de 2018 encontró que varios estudios informaron su utilidad en cinco dimensiones de la disfunción eréctil, incluida la función eréctil, el deseo sexual, la función orgásmica, la satisfacción sexual y la satisfacción general. Sin embargo, los investigadores encontraron efectos contradictorios sobre el semen en hombres infértiles.

Síndrome premenstrual

El extracto de azafrán puede ayudar a aliviar los síntomas del síndrome premenstrual ( PMS ), según un estudio de 2008 del British Journal of Obstetrics and Gynecology . Después de tomar suplementos de azafrán diariamente durante dos ciclos menstruales, los participantes del estudio tuvieron una disminución significativamente mayor en los síntomas del síndrome premenstrual que aquellos que tomaron un placebo durante el mismo período de tiempo.

Posibles efectos secundarios

Aunque el azafrán se considera seguro para la mayoría de las personas cuando se consume en pequeñas cantidades que se usan típicamente en la cocina, el uso de azafrán o suplementos de azafrán puede provocar efectos secundarios leves. En dosis más pequeñas de 30 a 50 mg, que la mayoría de los estudios usaron, los efectos secundarios incluyen principalmente náuseas, vómitos, mareos y sequedad de boca. Los autores del estudio informan que no hay diferencias significativas entre el azafrán y el placebo cuando se trata de efectos secundarios.

Como se documenta en la medicina tradicional, el azafrán se había utilizado para el aborto, y en altas dosis (cinco gramos) se ha demostrado que puede inducir estimulantes uterinos y tener efectos estrogénicos en los animales. Como resultado, no debe tomar azafrán si está embarazada. En un estudio entre mujeres sanas, tomar 400 mg de azafrán diariamente durante siete días causó sangrado uterino anormal en dos mujeres.

Los autores de un estudio de revisión no pudieron encontrar ningún estudio sobre las interacciones entre diferentes medicamentos y azafrán. Sin embargo, sugieren un enfoque cauteloso para usar azafrán en personas bajo terapia anticoagulante (adelgazamiento de la sangre) o en aquellos que tienen ciertos tipos de enfermedad renal.

Como con cualquier suplemento, si está considerando usar el azafrán para fines de salud, hable primero con su proveedor de atención médica para evaluar los pros y los contras. Además, tenga en cuenta que el autotratamiento de una afección como la depresión y evitar o retrasar la atención estándar puede tener graves consecuencias.

Dosis y preparación

Como suplemento dietético, se pueden tomar de forma segura hasta 1,5 gramos de azafrán por día. Se considera tóxico cuando se ingiere en dosis superiores a cinco gramos y podría ser letal en dosis de más de 20 gramos al día.

Los estudios clínicos han evaluado dosis que varían de 20 mg al día a 400 mg al día, aunque las dosis efectivas más comunes que se aplican en ensayos clínicos son de 30 mg a 50 mg al día.

Qué buscar 

Al comprar suplementos, es importante tener en cuenta que la mezcla de azafrán con materiales como la remolacha, las fibras de granada y las fibras de seda teñidas de rojo a veces se produce como una forma de disminuir su costo. Los investigadores informan que los estambres amarillos del azafrán también se han mezclado con el polvo de azafrán. A veces las flores de otras plantas, particularmente cártamo, caléndula, árnica y hierbas teñidas, se mezclan de manera fraudulenta con los estigmas genuinos. La cúrcuma, el pimentón y otras sustancias también se han combinado con polvo de azafrán.

Cuando el azafrán se usa con fines terapéuticos, las adulteraciones lo hacen completamente inútil o incluso dañino.

Cuando compre suplementos de azafrán, tenga cuidado con los productos que incluyen "azafrán indio", "azafrán americano" o "azafrán mexicano", que son formas comunes de etiquetar mal la cúrcuma de hierbas. Asegúrese de comprar azafrán de una marca o tienda de buena reputación para evitar un producto adulterado o mal etiquetado.