Promover opciones de almuerzo escolar más saludables reduce el riesgo de obesidad

estudiantes almorzando en la cafetería de la escuela

Para llevar clave

  • Un nuevo estudio importante indica cómo la Ley de Niños Saludables y Sin Hambre de 2010 ha fortalecido los estándares de nutrición para 50 millones de niños.
  • La Ley no ha reducido las tendencias de obesidad infantil en general, pero ha tenido un impacto en el riesgo de obesidad para los niños en situación de pobreza.
  • Es probable que otros esfuerzos destinados a reducir la obesidad en los EE. UU. En general también muestren beneficios para los niños.

La Ley de Niños Saludables y Sin Hambre de 2010 (HHFKA, por sus siglas en inglés) fue una importante legislación diseñada para fortalecer los estándares de nutrición para comidas y bebidas proporcionadas a través del programa nacional de almuerzos y desayunos escolares, que afecta a 50 millones de niños de EE. UU. Cada día escolar en 99,000 escuelas . Algunos de los requisitos más importantes del programa se basaron en objetivos dietéticos como los siguientes:

  • Mayor disponibilidad de frutas, verduras, granos integrales y leche baja en grasa.
  • Niveles reducidos de sodio
  • Niveles reducidos de grasas saturadas y grasas trans.
  • Satisfacer las necesidades nutricionales dentro de los requerimientos calóricos de los niños.

Un estudio reciente e importante  indica que una década después, está teniendo un profundo efecto en la reducción del riesgo de obesidad infantil en ciertas poblaciones.

Los investigadores analizaron los datos de la Encuesta Nacional de Salud Infantil durante un período de 15 años, sobre más de 173,000 niños. Como ese marco de tiempo incluye resultados de antes y después de la legislación, pudieron ver los posibles efectos del programa en las tendencias de obesidad infantil.

No encontraron una asociación significativa entre HHFKA y la obesidad disminuida en general, pero un hallazgo se destacó: para los niños en la pobreza, el riesgo de obesidad ha disminuido en un 47 por ciento.

Teniendo en cuenta que el 18 por ciento de los niños de EE. UU. Cumple con la definición de obesidad, esta es una conclusión prometedora, especialmente porque la obesidad en la infancia se ha relacionado con enfermedades crónicas más adelante en la vida.

Factores de obesidad infantil

Como un problema de salud pública, la obesidad infantil es especialmente problemática debido a tantas variables de confusión, según Erica Kenney , ScD, MPH, en el Departamento de Nutrición de la Escuela de Salud Pública de Harvard TH Chan, autor principal del estudio reciente.

Algunas de las razones por las que los niños aumentan más de peso de lo que deberían y luego mantienen o aumentan ese peso en la adolescencia y más allá pueden incluir:

  • Genética
  • Ambiente familiar y hábitos alimenticios de los padres / familias
  • Ubicuidad de comida rápida
  • Señales sociales para "tratar" a los niños con opciones azucaradas
  • Cambios en el metabolismo
  • Problemas de sueño
  • Trauma de la infancia
  • Problemas de geografía de bajos ingresos como desiertos alimentarios y pantanos alimentarios
  • Condiciones de salud crónicas
  • Estigma y bullying
  • Señales sociales y culturales
  • Comportamiento sedentario y / o falta de oportunidades de ejercicio
  • Falta de espacios verdes y parques infantiles.
  • Legislación a nivel federal, estatal y local.

Esos son solo los problemas principales, dice Kenney. Factores como estos también impulsan la obesidad adulta, pero los niños carecen de la capacidad de elegir su propia comida, agrega, lo que significa que se espera que coman lo que se les proporciona. Especialmente preocupante es que una vez que un niño está lidiando con la obesidad, se vuelve muy difícil cambiar esa situación.

"Como cualquier enfermedad crónica, la prevención es más fácil que el tratamiento, y eso es muy cierto con la obesidad infantil", dice Kenney. “Existe evidencia significativa de que una vez que la obesidad se afianza en el cuerpo, es difícil revertirla. Una vez que tienes cierto tamaño, al cuerpo no le gusta soltar eso ".

Pasos adelante

Además de los resultados positivos del reciente estudio de tendencias de obesidad, hay algunas otras indicaciones de progreso.

Por ejemplo, un gran paso adelante es impulsar las bebidas azucaradas, dice Christina Roberto , PhD, profesora asistente de ética médica y política de salud en la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania. Ella y sus colegas descubrieron que después de que Filadelfia impuso un impuesto a las bebidas azucaradas, hubo una caída del 38 por ciento en las ventas.

Es probable que el mejor etiquetado de los alimentos y la conciencia del consumidor también valgan la pena. Un análisis reciente  de 23 estudios sobre etiquetas de advertencia, presentado en una reunión virtual de la Sociedad Americana de Nutrición, encontró que las etiquetas de advertencia condujeron a reducciones notables en las compras de bebidas azucaradas.

Al igual que imponer un impuesto significativo a los refrescos y otras bebidas cargadas de azúcar e incluir etiquetas de advertencia podría cambiar los hábitos de consumo, agregar recuentos de calorías a los menús puede tener importantes beneficios para la salud al hacer que los consumidores también cambien a opciones saludables, sugiere una investigación reciente.

Un estudio que acaba de publicarse en Circulation  sugiere que los mandatos del gobierno de incluir el conteo de calorías en los elementos del menú pueden salvar miles de vidas y prevenir decenas de miles de nuevos casos de enfermedades cardíacas y diabetes tipo 2. Esos investigadores estiman que debido a la menor incidencia de exceso de peso, la ley podría tener estos efectos para 2023:

  • Prevenir 14,698 nuevos casos de enfermedad cardíaca
  • Prevenir 21,522 nuevos casos de diabetes tipo 2
  • Agregar 8,749 años de vida saludable

Esfuerzos como almuerzos escolares más saludables, impuestos a las bebidas azucaradas y el etiquetado de menús podrían combinarse para tener un efecto beneficioso porque están cambiando no solo lo que los niños comen en la escuela, sino también los hábitos alimenticios familiares, dice Roberto.

"La obesidad infantil es un problema social, pero también lo es la obesidad adulta", señala. "Si vamos a asumir este desafío, tendrá que ser un enfoque que funcione en numerosos niveles".