Introducción al uso de suplementos dietéticos

Una selección de vitaminas y suplementos herbales.

Los suplementos dietéticos son un tema de gran interés público. Ya sea que esté en una tienda, use Internet o hable con personas que conoce, puede escuchar reclamos sobre sus beneficios para la salud. ¿Cómo saber si "lo que hay en la botella" es seguro y si la ciencia ha demostrado que el producto hace lo que dice? 

¿Qué son los suplementos dietéticos?

Los suplementos dietéticos (también llamados suplementos nutricionales, o suplementos para abreviar) se definen por los siguientes criterios:

  • Se toman por vía oral.
  • Contienen un "ingrediente dietético" destinado a complementar la dieta. Los ejemplos de ingredientes dietéticos incluyen vitaminas , minerales , hierbas (como hierbas individuales o mezclas), otros productos botánicos, aminoácidos y sustancias dietéticas como enzimas y glándulas.
  • Vienen en diferentes formas, como tabletas, cápsulas, cápsulas blandas, cápsulas de gel, líquidos y polvos.
  • No están representados para su uso como un alimento convencional o como un único elemento de una comida o la dieta.
  • Están etiquetados como un suplemento dietético.

Los suplementos dietéticos se venden en supermercados, tiendas de alimentos saludables, farmacias y tiendas de descuento, así como a través de catálogos de pedidos por correo, programas de televisión, Internet y ventas directas.

¿Por qué las personas toman suplementos?

Las personas toman suplementos por muchas razones. En 2002 se publicó un estudio científico sobre este tema. Más de 2,500 estadounidenses informaron sobre los suplementos que usaron (dadas las categorías de vitaminas / minerales y productos herbales / suplementos naturales) y las razones para tomarlos. Sus respuestas se resumen a continuación:

Vitaminas / Minerales

  • Salud / bien para ti - 35%
  • Suplemento dietético - 11%
  • Suplemento de vitaminas / minerales - 8%
  • Prevenir la osteoporosis - 6%
  • Médico recomendado: 6%
  • Prevenir resfriados / influenza - 3%
  • No sabe / no se especificó ningún motivo: 3%
  • Refuerzo inmunológico - 2%
  • Recomendado por amigo / familia / medios - 2%
  • Energía - 2%
  • Todos los demás - 22%

Hierbas / Suplementos

  • Salud / bien para ti - 16%
  • Artritis - 7%
  • Mejora de memoria - 6%
  • Energía - 5%
  • Refuerzo inmunológico - 5%
  • Conjunto - 4%
  • Suplemento dietético - 4%
  • Ayuda para dormir - 3%
  • Próstata - 3%
  • No sabe / no se especifica el motivo - 2%
  • Todos los demás - 45%

¿Cómo puedo obtener información basada en la ciencia en un suplemento?

Hay varias formas de obtener información sobre los suplementos que se basan en los resultados de pruebas científicas rigurosas, en lugar de en testimonios y otra información no científica.

Pregúntele a su proveedor de atención médica. Incluso si su proveedor no conoce un suplemento en particular, él o ella pueden tener recursos profesionales para recurrir a usos, riesgos potenciales e interacciones de medicamentos. 

Usar suplementos de forma segura

Si está interesado en usar un suplemento como medicina complementaria y alternativa (CAM), tenga en cuenta:

1. Es importante hablar con su proveedor de atención médica (o proveedores, si tiene más de uno) sobre el suplemento antes de usarlo. Esto es por tu seguridad. Es especialmente importante hablar con su proveedor si usted:

  • Está pensando en reemplazar su atención médica habitual con uno o más suplementos.
  • Está tomando algún medicamento (ya sea con receta o sin receta). Se ha encontrado que algunos suplementos interactúan con medicamentos (ver más abajo).
  • Tiene una condición médica
  • Están planeando someterse a una cirugía. Ciertos suplementos pueden aumentar el riesgo de sangrado o afectar a los anestésicos y analgésicos.
  • Está embarazada o amamantando a un bebé.
  • Están pensando en darle un suplemento a un niño. Muchos productos que se comercializan para niños no han sido probados por su seguridad y eficacia en niños.

2. No tome una dosis más alta de un suplemento que la que figura en la etiqueta, a menos que su proveedor de atención médica le aconseje que lo haga.

3. Si experimenta algún efecto secundario que le preocupe, deje de tomar el suplemento y comuníquese con su proveedor. También puede informar su experiencia al programa MedWatch de la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) , que rastrea los informes de seguridad del consumidor sobre los suplementos.

5. Para obtener información actualizada del Gobierno Federal sobre la seguridad de suplementos particulares, consulte la sección "Alertas y avisos " del sitio web del Centro Nacional para la Salud Complementaria e Integrativa (NCCIH) o el sitio web de la FDA.

Los suplementos y las drogas pueden interactuar

Cuando esto sucede, puede cambiar la forma en que los medicamentos que toma responden o reaccionan en su cuerpo.

  • La hierba de San Juan puede aumentar los efectos de los medicamentos recetados utilizados para tratar la depresión. También puede interferir con los medicamentos utilizados para tratar la infección por VIH, para tratar el cáncer, para el control de la natalidad o para evitar que el cuerpo rechace los órganos trasplantados.
  • El ginseng puede aumentar los efectos estimulantes de la cafeína (como en el café, el té y la cola). También puede reducir los niveles de azúcar en la sangre, creando la posibilidad de problemas cuando se usa con medicamentos para la diabetes.
  • El ginkgo, tomado con medicamentos anticoagulantes o antiplaquetarios, puede aumentar el riesgo de sangrado  y también es posible que el ginkgo interactúe con ciertos medicamentos psiquiátricos y con ciertos medicamentos que afectan los niveles de azúcar en la sangre.

¿"Natural" siempre significa "seguro"?

Hay muchos suplementos, así como muchos medicamentos recetados, que provienen de fuentes naturales y son útiles y seguros. Sin embargo, "natural" no siempre significa "seguro" o "sin efectos nocivos". Considere los hongos que crecen en la naturaleza: algunos son seguros para comer, mientras que otros son venenosos.

La FDA emite advertencias sobre los suplementos que presentan riesgos para los consumidores, incluidos los utilizados para las terapias CAM. Los ejemplos incluyen kava, consuelda y efedra.  La FDA encontró estos productos preocupantes porque:

  • Podría dañar la salud, en algunos casos severamente.
  • Estaban contaminados con otras hierbas, pesticidas, metales pesados ​​o medicamentos recetados no etiquetados.
  • Interacción peligrosa con medicamentos recetados.

¿El gobierno federal regula los suplementos?

Actualmente, la FDA regula los suplementos como alimentos en lugar de medicamentos. En general, las leyes sobre la comercialización de alimentos (incluidos los suplementos) y su mantenimiento son menos estrictos que las leyes sobre drogas. Aquí hay algunas formas en que difieren.

  • No se requieren estudios de investigación en humanos que prueben la seguridad de un suplemento antes de comercializarlo (a diferencia de los medicamentos recetados o de venta libre).
  • El fabricante no tiene que demostrar que el suplemento es efectivo. El fabricante puede decir que el producto aborda una deficiencia de nutrientes, favorece la salud o reduce el riesgo de desarrollar un problema de salud. Si el fabricante hace un reclamo, debe ir seguido de la declaración "Esta declaración no ha sido evaluada por la Administración de Alimentos y Medicamentos. Este producto no está destinado a diagnosticar, tratar, curar o prevenir ninguna enfermedad".
  • El fabricante no tiene que demostrar la calidad del suplemento. Específicamente:
    • La FDA no analiza el contenido de los suplementos dietéticos.
    • Además, en este momento, los fabricantes de suplementos deben cumplir con los requisitos de las Buenas prácticas de fabricación (GMP) de la FDA para alimentos. Las BPM describen las condiciones bajo las cuales los productos deben prepararse, empacarse y almacenarse. Las BPM de alimentos no siempre cubren todos los problemas de calidad de los suplementos. Algunos fabricantes siguen voluntariamente las BPM de la FDA para medicamentos, que son más estrictos.
    • Algunos fabricantes usan el término "estandarizado" para describir los esfuerzos para hacer que sus productos sean consistentes. Sin embargo, la ley de los Estados Unidos no define la estandarización. Por lo tanto, el uso de este término (o términos similares como "verificado" o "certificado") no garantiza la calidad o la consistencia del producto.
    • Si la FDA considera que un suplemento no es seguro una vez que está en el mercado, solo entonces puede tomar medidas contra el fabricante y / o distribuidor, como emitir una advertencia o exigir que el producto sea retirado del mercado.

El gobierno federal regula la publicidad complementaria a través de la Comisión Federal de Comercio. Requiere que toda la información sobre los suplementos sea veraz y no engañe a los consumidores.

Lo que hay en la botella no siempre coincide con lo que está en la etiqueta

Es posible que un suplemento no contenga el ingrediente que figura en la etiqueta (como las especies de plantas). Por ejemplo, un estudio que analizó 59 preparaciones de equinácea descubrió que aproximadamente la mitad no contenía las especies enumeradas en la etiqueta.

Los suplementos también pueden contener cantidades más altas o más bajas del ingrediente activo. Por ejemplo, un estudio de productos de ginseng encontró que la mayoría contenía menos de la mitad de la cantidad de ginseng que figura en sus etiquetas.

Los suplementos también pueden estar contaminados, lo que, por supuesto, no se revelará en la etiqueta.

¿Apoya el gobierno de los Estados Unidos la investigación sobre suplementos?

Sí, el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integrativa (NCCIH, parte de los Institutos Nacionales de Salud) está financiando la mayor parte de la investigación actual de la nación dirigida a aumentar el conocimiento científico sobre los suplementos, incluido si funcionan; si es así, cómo funcionan; y cómo se podrían desarrollar productos más puros y más estandarizados. Entre las sustancias que los investigadores están estudiando están:

  • Arroz fermentado con levadura, para ver si puede reducir los niveles de colesterol en la sangre.
  • Soja, para ver si frena el crecimiento de tumores
  • Jengibre y cúrcuma, para ver si pueden reducir la inflamación asociada con la artritis y el asma.
  • Cromo , para comprender mejor sus efectos biológicos y su impacto sobre la insulina en el cuerpo, posiblemente ofreciendo nuevas vías para tratar la diabetes tipo 2
  • Té verde, para descubrir si puede prevenir enfermedades del corazón